Caltech化学学姐@想要出国留学的你

 常见问题     |      2016-01-10

大家可能对化学专业有很大的偏见,认为化学就是在搬砖。每天不停地加班,而且还要面临被劝退的危机。但是,作为一个在化学专业待了六年的学姐,我认为化学专业仍然是非常活跃且非常有前景的一个专业,包括对新型材料的研究、对清洁能源的开发、环境污染治理和疾病治疗等。现在不管是在国内还是国际上,都在这方面都加大了投资力度。

理论与计算化学跟实验化学还是有一定区别的。我们每天的工作状态基本就是坐在桌子前对着电脑码代码、敲程序、跑计算。主要的工作内容包括发展模拟化学体系的模型和算法,以及把现有的化学算法运用于不同的化学体系。我们最终目标就是简化实验化学、预测实验结果以及指导实验等。关于理论与计算化学你所需要的背景知识可能跟其他的实验化学有一定的出入。最重要的是,你要具备基本的化学素养,要有一定的编程能力,数学也要足够强大。比如说线性代数,微分方法,数理方法,量子力学等,这些都是实验化学所涉及的。

首先开学前需要进行一些入学的测验。比如说口语测验、基础的化学知识测验、有机、无机以及物化、生化这些本科的课程知识测验。加州理工这边化学系第一年只要求5门课程,而且你只能选分阶段的课程。对于美国学生来说比较容易拿到助学金,但是对于国际学生来说的话,加州这边助学金会比较难拿。第二年是比较紧张的一年,因为你将面临候选人资格(PhD Candidate)的考试。在拿这个候选人资格考试之前你要先选择你的委员会的委员。一般需要选择三个教授,其中一个是你的导师,他们的任务就是考核你是否通过候选人资格的这个考试。第三年就相对比较轻松,你只需要和委员会委员见一面就可以。第四年需要和委员会的委员探讨你论文的进展,这时候就比较紧张了,最终要求就是你要有论文并进行论文答辩。我们学校最后还会有一个Final Exam,这个考试包括命题考试和论文答辩两部分。

候选人资格(PhD Candidate)顾名思义就是一个评判你有没有资格成为博士生的考试。如果你过了,你就可以进入博士的研究生;如果你没过,那么很抱歉就只能给你一个硕士学位然后走人了。基本上美国各大高校在二年级的时候都会有一个这样的考试,主要的内容也都是大同小异。我们这边是分四个学期的,基本上冬季学期结束之前就是三月底,需要提交自己的科研进度报告,就是两篇Proposal。最后你就要根据你提交的这些报告,在三位委员面前进行口头答辩。如果他们让你过了,你就可以成为PhD Candidate。

第一点就是经常跟导师、博士后还有高年级的学生交流;另一点就是搬砖的同时多思考。这个大家也是听了很多了,但是真正做到的没有多少人;第三点就是提高学术报告能力和学术写作能力。我想说的是PhD不只是一个学位,不管你以后是要走科研、进入工业界、创业,读PhD其实对这些都是非常有帮助的。因为除了专业知识之外,PhD还能锻炼一个人解决问题的能力,与人交流合作的能力。此外,如果你同时进行或者是分期进行不同的项目的话,那也可以锻炼你快速进入新领域的能力。举个例子来说,我们理论化学专业的学生毕业去向有这几个。首先就是去学校里面做教职,还有些师兄师姐们会选择去硅谷、华尔街或者去咨询公司,这些地方都是非常欢迎PhD的加入的。即使你现在不知道到底要不要走科研这条路,我也建议大家在PhD期间全力以赴的做好自己的工作,到最后一年的时候你会发现如果你PhD本职工作做得好的话,你找工作也是比别人有优势的。

首先是选课的建议。我觉得首先你应该确定自己的科研方向,去选择相应的课程,可以在每学期提交课表之前和导师或者是高年级的同学交流一下,听一听他们的建议。我建议大家在大三大四的时候选择一些高级的课程,比如说研究生的课程,或者是其他院系一些和你的领域比较相关的课程。其实你的课表都是可以在申请中给你加分的。因为美帝这边的本科生他们是没有毕设的,所以说他们纯粹是靠课表还有本科期间的科研。

其次是我希望大家能够尽量参加本科生科研,经历一个比较完整独立的科研项目,因为不管是CV还是PS里面都要介绍自己的科研经历。科研过程中要经常和导师交流进展,还有就是实验的每个阶段都有自己的思考和理解。你可以定期总结进展并记录下来,这些都可以作为你写PS的素材。最后就是提高自己的文献阅读和口头表达能力。

首先,暑期科研我认为是一个非常好的机会,所以我觉得大家如果有机会的话尽量在大三暑假的时候出国做暑期科研。如果你觉得自己学校推荐的国外学校没有合适的导师,你也可以尝试自己去联系导师。在选择暑期科研的时候,我觉得大家可以尝试不同的方向,这样可以锻炼自己适应新领域的能力,同时也让自己选导师时可以更灵活性。如果你确定了要去哪里做暑期科研,你可以提前和这个导师发邮件联系一下,了解下组里的情况以及了解下你想做的课题。当然多数情况下导师并不一定会主动回你的邮件,那你也可以到他的主页上去找组里你看上去比较靠谱的学生或博后,然后问他们一些问题。

暑期科研结束之后还要想方设法和导师保持联系。如果你在暑期做的不错,可以把它整理成文章发表,这样可以给导师留一个比较深刻的印象,以便于你争取到他的推荐信。还有一点就是我觉得大家可以把暑期科研的最后一个星期留出来,到不同的高校走访一下,这样你就可以心里大概有一个概念,你想去什么样的学校、学校校风、学校的环境等。虽然申请的时候是学校选择你,但是申请结束拿到offer后是你选择学校,所以我觉得可以借此提前到各大高校走访一下。

其次,关于标准化考试,我想跟大家分享的一个就是托福成绩的时效。就是有些学校是要求在入学前两年之内有效的,比如你入学九月份,之前的两年应该是在大三的九月份之后你考出来的托福才是有效的。可能有些同学想申请多个方向,比如说你想申请物理,同时也申请化学,那么因为GRE Sub每年在学校只能考一次,所以我建议大家大三上的时候可以去考一次。就算你只想申请一个项目的话也可以大三的时候考一次,然后大四的时候再考一次。然后是你的PS。当然PS要把自己的科研经历和对课题的理解写出来,同时写完之后大家可以找有经验的人帮忙多修改几次。我觉得这个非常关键,因为你自己其实对自己的认知或者对自己PS里面想表现的东西可能并不是学校想要看到的,所以找自己海外的师兄师姐或者是专门的机构(中枢教育)帮忙多修改几次是很重要的。同理也适用于CV,当然CV要控制好页数,最好控制在两页之内。最后祝大家课业、科研以及申请一切顺利。